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¿Por qué los olores nos despiertan recuerdos vívidos?

Getty Images / SensorSpot / iStock

Imagínese una fresca noche sentado con los amigos alrededor de una estupenda hoguera. Súbitamente, le invade un sentimiento de melancolía y tristeza que, poco a poco, se transforma en una sensación cálida y agradable. En su mente surge, de repente, la imagen de su abuelo, fallecido desde hace unos años. Se siente trasladado a la infancia. De manera vívida recuerda cuando, de niño, se sentaba junto a su abuelo ante una hoguera similar, descortezaban un par de ramas y sostenían con ellas unas rebanadas de pan en las llamas mientras él le contaba historias.

¿Qué ha producido ese recuerdo en usted? Al poco rato, se percata de que uno de los presentes ha retirado unas patatas asadas de las brasas. Huelen de maravilla. ¡Exactamente la misma sensación que experimentaba cuando compartía las noches al aire libre con su abuelo! El olor le ha despertado un recuerdo que creía olvidado, de forma similar a la vivencia que describe Marcel Proust en su obra maestra En busca del tiempo perdido. En ella, una magdalena mojada en té provoca en el narrador una intensa mirada retrospectiva a su infancia. El fenómeno se conoce, por ello, como «efecto Proust».

¿Por qué los olores nos despiertan con frecuencia recordaciones tan vívidas? ¿O quizá no sea así y se trate tan solo de un rumor extendido? Los estudios demuestran que los recuerdos que evocan los olores no son más intensos que los que afloran por otro tipo de estímulos, como pueden ser las palabras o las imágenes. Sin embargo, la investigación confirma que las recordaciones relacionadas con olores se diferencian del resto en varios aspectos: suelen remontarnos al pasado, son más emocionales y, por lo general, presentan un tinte positivo.

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