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1 de Septiembre de 2019
Psicología

Psicología ambiental

¿Cómo influye el ambiente en nosotros? ¿Qué nos mueve a comportarnos de forma ecológica? Son dos de las preguntas centrales que trata de responder la psicología ambiental.

NOAA, George E. Marsh Album

En síntesis

En un inicio, la misión de los psicólogos ambientales era investigar la conducta humana en un entorno natural. Hoy, se dedican más bien a problemas prácticos relativos al medioambiente.

Algunos temas de investigación relevantes son el efecto de un clima más cálido o la influencia del tiempo meteorológico en el modo de vida y comportamiento humano, así como las consecuencias de vivir en la ciudad.

La percepción de las catástrofes naturales, y la disposición a prevenirlas mediante una conducta ecológica, también son objeto de la psicología ambiental.

En los años treinta de siglo XX, el cielo se oscureció en el Medio Oeste de Estados Unidos. Durante muchos años, tormentas de arena y polvo barrieron una y otra vez las praderas de Oklahoma, Kansas y Texas. Aniquilaron una agricultura próspera que se había desarrollado a partir de extensos campos de cereales. Para restablecerla, los colonos araron las llanuras. Tras unos años de sequía, los suelos comenzaron a erosionarse, y polvo y arena convirtieron el día en la noche.

Los recién empobrecidos granjeros migraron hacia el oeste en interminables caravanas con la esperanza de enrolarse como jornaleros en las plantaciones frutícolas de California. Pero los okies no eran bienvenidos. Se produjeron tensiones sociales. El cantante de folk Woody Guthrie (1912-1967) compuso la primera canción protesta política de la historia de la música: This land is your land («Esta tierra es tu tierra»). El autor John Steinbeck (1902-1968) escribió acerca de ello en su famosa novela Las uvas de la ira. Desde esos sucesos, que pueden considerarse un mal presagio para las consecuencias del calentamiento global, el Medio Oeste de Estados Unidos se conoce como dust bowl («cuenco de polvo»).

El interés de esta catástrofe climática radica, además de en las consecuencias sociales que comportó, en haber sido objeto de uno de los primeros estudios de la psicología ambiental. En los años sesenta del siglo XX, el geógrafo Thomas Saarinen investigó cómo los granjeros de los estados del «cuenco de polvo» asimilaban el desastre ecológico. Para ello empleó una variante del Test de Apercepción Temática (TAT), prueba en la que los participantes debían explicar qué les pasaba por la cabeza cuando veían determinadas imágenes. Si, por ejemplo, ante la fotografía de un agricultor que contemplaba el campo arado, los participantes indicaban: «Parece que está observando los primeros tallos», Saarinen interpretaba esas palabras como señal de esperanza. Por el contrario, si decían: «De nuevo, no ha brotado ni una semilla», el investigador asociaba el comentario con una actitud de fatalismo. Pero, según uno de los resultados del estudio, los agricultores infravaloraban la frecuencia y la duración de los períodos de sequía.

El modo en que las personas perciben los fenómenos de la naturaleza, cómo encaran sus consecuencias y qué hacen para evitar tales desgracias son algunos de los temas que ocupan a la psicología ambiental. Aunque no son los únicos, seguro que resultan de gran importancia para nuestro futuro. Si los escenarios que esbozan los investigadores son correctos, incluso solo de manera parcial, el cambio climático transformará la vida de todos los habitantes de la Tierra dentro de unos años. También provocará un creciemento de las catástrofes naturales.

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