Interfaces neuronales

La comunicación con el sistema nervioso a través de dispositivos implantados requiere aplicar soluciones de ingeniería a problemas de biomedicina.
Richard Kessel y Randy Kardon / Tissues and Organs / Visuals Unlimited / Corbis / American Scientist
Se llama interfaz neuronal a un dispositivo diseñado para el intercambio de información con el sistema nervioso. Pueden introducirse señales en él, mediante estimulación eléctrica local de las neuronas; la información se recupera registrando la actividad eléctrica de las neuronas en el transcurso del tiempo.
Las lesiones de los nervios periféricos o de la médula espinal suelen dar lugar a una disfunción catastrófica: los miembros y órganos pierden su relación, como hilos que se desconectan. Motiva enormemente a los investigadores la posibilidad de restablecer las funciones fisiológicas mediante nuevos dispositivos que sirvan de puente a la señal interrumpida. Así como el computador recibe datos del teclado y se comunica con la impresora mediante cables terminados en adaptadores específicos, las interfaces neuronales desempeñan la función de esos adaptadores.
Tras recoger las señales de las neuronas, les dan curso a través de circuitos de realimentación y control, y las entregan a circuitos del sistema nervioso situados más allá del punto de interrupción del tráfico. Las vías neuronales que habían enmudecido por la lesión vuelven entonces a conducir señales fisiológicas, con lo que se restauran funciones potencialmente relevantes para la vida.

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