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1 de Diciembre de 1992
Ecología

Número de especies que habitan la Tierra

Aunque nadie sabe cuántas, el conocer la cifra importa para el éxito de los esfuerzos en pro de la conservación de la diversidad biológica, la resolución de cuestiones cruciales acerca de la evolución y la eficacia de la gestión del ambiente.

Si un explorador extraterrestre aterrizara entre nosotros, ¿cuál es la primera pregunta que formularía? El forastero inquiriría, así lo pienso, sobre el número y diversidad de los organismos de este planeta. Puesto que los atributos físicos de la Tierra derivan de leyes universales y esencialmente determinísticas, el visitante, un viajero empedernido a buen seguro, habría visto probablemente innumerables mundos similares por todo el universo. Pero la urdimbre de fuerzas evolutivas y la textura de azar que hiló el rico tapiz de la vida en la Tierra son, casi con absoluta certeza, únicas.

Para nuestro sonrojo, no podríamos contestar, ni siquiera de manera aproximada, a la pregunta del extraterrestre. A pesar de más de 250 años de investigación sistemática, las estimas del número total de especies de plantas, animales y otros organismos varían mucho, de tres millones a 30 millones o más. Puesto que no existen archivos centrales, nadie sabe tan siquiera cuántas especies han recibido ya su denominación propia y han quedado registradas. [El programa Species 2000 pretende coordinar las bases de datos existentes y compilar todas las especies conocidas. Por ahora, sólo un 40 % de éstas se halla incluido en alguna de las bases de datos globales existentes.]

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