Historia de la ciencia

La manzana de Newton y el Diálogo de Galileo

Sin duda Newton vio caer la manzana, pero ¿qué le inspiró a relacionar la caída de la manzana con la órbita lunar y llegar a la ley de la gravitación universal? Pudo haber sido un diagrama del Diálogo.

NEIL NEWTON

En el último libro de su Philosophiae Naturalis Principia Mathematica (Principios matemáticos de filosofía natural), desarrolla Isaac Newton la ley de la gravitación universal y muestra cómo esta ley explica la caída de los objetos a la Tierra, la órbita de la Luna, los movimientos de los planetas y el fenómeno de las mareas. ¿Cómo descubrió Newton esta potente ley? A un amigo le contó que le había puesto sobre la pista el ver caer una manzana de un árbol. Quizá, cuando observaba la manzana, se veía la Luna en el firmamento. Sea lo que fuere, se preguntó por qué la Luna no se alejaba de la Tierra o caía sobre ella como la manzana. Sabía que la fuerza de la gravedad se extendía sin disminución sensible a las cumbres de las altas montañas. Y puestos a extender su ámbito de aplicación, ¿por qué no a la Luna? Aun en el caso de que la famosa anécdota de la manzana sea verdadera, no explica, con todo, satisfactoriamente cómo llegó Newton a plantearse el problema de la Luna. Creo que lo que pudo haberle inspirado esta extensión de la gravedad a la Luna fue la lectura de unas páginas del Dialogo sopra i due Massimi Sistemi del Mondo (Diálogo sobre los dos máximos sistemas del mundo) de Galileo Galilei.

El problema de la Luna suscitó en Newton una serie de reflexiones en las que ocupaba un lugar destacado el problema de la disminución de la gravedad con la distancia. Hizo cálculos sobre la base de que esta disminución era proporcional al cuadrado de la distancia y constató que funcionaba con una “aproximación tolerable”. Era 1666, la Universidad de Cambridge estaba cerrada a causa de una epidemia de peste y Newton se retiró a la finca familiar de Lincolnshire. Los datos que tenía no eran exactos y, de momento, dejó de lado el asunto. Esto sucedía veinte años antes de que desarrollara su teoría completa de la gravitación, piedra clave de la última parte de los Principia, titulada “El sistema del mundo”, que unificaba la física terrestre y la celeste.

Puedes obtener el artículo en...

¿Tienes acceso a la revista?

Los boletines de Investigación y Ciencia

Elige qué contenidos quieres recibir.