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1 de Mayo de 2011
Climatología

Cambios en el cinturón de lluvias

La reconstrucción histórica de las precipitaciones ecuatoriales ha permitido predecir la evolución del tiempo en los trópicos hasta 2100.

CORTESÍA DE NOAA-NASA GOES PROJECT

En síntesis

El cinturón tropical de lluvia que rodea el globo al norte del ecuador se desplaza cuando cambia la temperatura; ello altera las pautas de precipitación en todo el mundo.

Los datos obtenidos de los sedimentos de lagos de islas del Pacífico demuestran que durante los últimos 1200 años esta banda de precipitación se ha mantenido entre los 3 y los 10 oN.

Si las temperaturas siguen ascendiendo al ritmo actual, en 2100 el cinturón de lluvias habrá avanzado hacia el norte unos cinco grados, con lo que se secarán tierras de labranza en numerosas regiones de Ecuador, Colombia y otras partes.

Las sequías plurianuales en el sudoeste de Estados Unidos podrían persistir y, en consecuencia, el territorio podría parecerse cada vez más a la zona semiárida del norte de México.

El primer indicio de que la expedición no iba a ajustarse a nuestros planes fue el abrupto chisporroteo y la parada del motor de la barca a las dos de la madrugada. De pronto se hizo patente lo arriesgado de atravesar el océano desde las islas Marshall, en el Pacífico Norte, en una pequeña embarcación de pesca. El viaje hacia las fronteras de la ciencia nos había llevado hacia una frontera distinta, la vasta oscuridad modulada por el ruido de las olas chocando con el casco.

Somos climatólogos, y nuestro viaje —que acabó bien— representaba uno de los numerosos intentos de lo que a primera vista parecía imposible: reconstruir los cambios históricos de la precipitación en el océano. Con esa información podríamos conocer mejor el modo en que la acumulación de los gases de efecto invernadero en la atmósfera, el aumento de la temperatura del aire y los cambios de la precipitación en los trópicos pueden alterar los patrones climáticos del futuro. Con ese objetivo hemos viajado lejos, a numerosas y recónditas islas del Pacífico.

Algunos patrones climáticos actuales se conocen bien, como la circulación de El Niño y La Niña en el Pacífico. Otro fenómeno igualmente importante, aunque menos célebre, es el cinturón de precipitación intensa que rodea el planeta en la región tropical y que se desplaza hacia el norte o el sur a tenor de la posición del Sol. La región donde se mueve esta franja se denomina zona de convergencia intertropical (ZCIT).

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